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Luego de 40 años, redescubren la Abeja más grande del Planeta

abeja mas grande del mundo

Descubierta en 1858 por el famoso entomólogo inglés Alfred Russel Wallace, la Abeja de Wallace, conocida científicamente como Megachile pluto, es considerada la abeja más grande del mundo. Tiene una envergadura de dos pulgadas y media y una longitud de una pulgada y media, es aproximadamente del tamaño de un huevo grande.

Después de su hallazgo inicial por Wallace, la abeja resultó ser tan esquiva que fue declarada extinta hasta 1981, cuando el investigador estadounidense Adam Catton Messer observó varios machos y hembras en tres islas diferentes ubicadas en las Molucas, también conocidas como Malukus, un archipiélago en el este de Indonesia.

tamaño relativo entre abeja de wallace y abeja común
Comparación relativa de tamaños entre la abeja domestica versus la abeja de Wallace.
© Clay Bolt | claybolt.com

Ahora, 38 años después, un equipo de investigadores del Programa de Búsqueda de Especies Perdidas en la Conservación Mundial de la Vida Silvestre (GWC, por sus siglas en inglés) ha reportado haber encontrado una abeja gigante hembra Wallace. Y, lo creas o no, nos muestran las fotos para probarlo.

Una abeja de cuentos de hada

Investigadores del GWC recorrieron las islas Bacan en las Molucas, una de las últimas áreas conocidas del hábitat de la enorme abeja. El equipo de investigación encargado de encontrar el “santo grial” de las abejas incluía al entomólogo Eli Wyman, ornitólogo, Glenn Chilton, ecologista del comportamiento, Simon Robson, y al fotógrafo de historia natural Clay Bolt. Su exitoso hallazgo no sólo ha demostrado ser una sensación en Internet, sino que ha despertado la esperanza de preservar lo que queda de esta notable especie.

muestra de abjea mas grande del mundo

La abeja en sí es del tamaño de un pulgar humano. Las hembras de la especie tienen grandes mandíbulas parecidas a las del escarabajo ciervo. Esto hace que estos gigantes voladores tengan una apariencia muy intimidante.

A pesar de su aspecto, los artrópodos tienen un propósito totalmente pacífico después de todo. Las hembras usan sus mandíbulas para arrancar la resina de los árboles, que luego utilizan para construir sus nidos.

Encontrando a uno de las criaturas más escurridizas

¿Cómo encontró el equipo a una criatura tan escurridiza? Según las últimas anotaciones que tenía Messer acerca de esta especie, a las abejas les gustaba construir sus nidos en el bosque bajo, dentro de las casas de las termitas arbóreas. Y utilizando imágenes satelitales, el equipo del GWC pudo identificar las mejores áreas para buscar en la isla.

Pero una vez que llegaron, al entrevistar a los lugareños, se sintieron desanimados al enterarse de que nadie había oído hablar, y mucho menos visto de aquel gigante que estaban buscando. El insecto parecía haber desaparecido prácticamente.

Explorando los nidos de termitas

buscando abejas
© Clay Bolt | claybolt.com

Decepcionados por la falta de testigos oculares locales, el equipo comenzó a explorar los nidos de termitas. Pasaron horas observando lo que entraba y salía de cada madriguera. En algunos casos, el equipo pensó que había encontrado un espécimen, sólo para darse cuenta de que una avispa los había engañado. A pesar del lugar era caliente y húmedo, pero sobre todo una actividad muy agotadora, no se dieron por vencidos.

Finalmente, el último día de su excursión que duró cinco días, vieron un nido de termitas con potencial de poder albergar abejas gigantes. Suspendida a ocho pies del suelo Bolt logra ver en el interior algo impresionante: el primer avistamiento de una abeja gigante Wallace en casi cuarenta años.

El descubrimiento de toda una vida

Apenas cuatro años antes, el equipo de GWC había soñado con ver una abeja gigante en la naturaleza, y ahora no podían creer lo que veían. La captura de fotos para confirmar su descubrimiento era el próximo hito a cumplir; esperaron pacientemente a que la tímida abeja emergiera de su nido de termitas.

Después de un par de horas, asomó la cabeza y demostró ser tímida con la cámara. Los investigadores finalmente recurrieron a frotarla con un pedazo de césped con la esperanza de hacerla emerger.

Muy pronto se metió en un gran tubo que el equipo le proporcionó. Los investigadores capturaron fotos antes y durante su vuelo cuando fue liberada del tubo.

fotografiando a la abeja wallace

Un futuro para la abeja gigante de Wallace

Los investigadores esperan que al compartir las noticias de este descubrimiento, aumente la conciencia pública y el apoyo a la difícil situación de la abeja gigante Wallace. También esperan que el redescubrimiento desencadene futuras investigaciones. Si los científicos pueden aprender más sobre el estilo de vida de la abeja, tal vez puedan protegerla mejor de la extinción.

abeja wallace

La deforestación sigue aumentando en Indonesia, por lo que es más importante que nunca educar y concientizar a las personas sobre los grandes desafíos que implica la preservación de esta especie increíblemente rara. Además, el comercio internacional de esta especie sigue siendo ilimitado, otro factor que influye en la lucha de la abeja por la supervivencia.

Si la abeja gigante Wallace puede convertirse en un símbolo icónico del movimiento de conservación, tal vez tengan una oportunidad de luchar. Y, quizás, más de un puñado de investigadores tendrán la oportunidad de observarlas en la naturaleza.

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